Al estudiar la fauna salvaje y la biodiversidad del planeta, te encuentras con fenómenos sorprendentes. Uno de ellos, que ha tenido notoriedad las últimas semanas, es el de las cigarras periódicas o del faraón, nombre que hace alusión al episodio bíblico de la plaga de langostas en Egipto.

En 2021 no hay figuras tan místicas como los faraones, pero unas cigarras que solo emergen cada 17 años han llegado a afectar a la comitiva del presidente estadounidense Biden e incluso se han posado en su cuello. ¡Pero no nos adelantamos! Te lo contamos todo a continuación.

Las cigarras periódicas que invaden cada 17 años Canadá y EE.UU.

Las cigarras de la especie Magicicada septendecim son un ejemplo de lo fascinante que es la naturaleza. Su ciclo vital rompe los esquemas en los que pensamos habitualmente: salen de la tierra cada 17 años cuando la temperatura está alrededor de los 17ºC.

Con estas condiciones ambientales, las ninfas se posan en los árboles y realizan la muda. Completado su ciclo de maduración, tienen un último objetivo: aparearse. Cuando lo logran, mueren y dan paso a una nueva generación que queda bajo tierra hasta que se cumplan otros 17 años.

(Timelapse creado por G. Edward Johnson, CC BY 4.0)

Estas cigarras son las más grandes de su género y emergen todas al unísono, de ahí la potencia del fenómeno. Este hecho protege, además, a la especie: los depredadores no dan a basto con tanto alimento de golpe, por lo que hay un importante porcentaje de Magicicada septendecim que asegura su supervivencia.

Los ejemplares que aparecen de golpe son millones y toman la zona del Medio Oeste y nordeste de Estados Unidos, así como el oeste de Canadá. Por si fuera poco, la atracción de parejas para el apareamiento incluye un ensordecedor sonido que se asemeja a una moto o a una persona diciendo Pharao (faraón, en inglés).

Un fenómeno tan llamativo como inofensivo… ¡hasta cierto punto!

La aparición de estas cigarras cada 17 años recibe los nombres de Brood X (Generación X) y Great Eastern Brood (Generación del Gran Este). A pesar de lo aparatosa que resulta, las cigarras periódicas son inofensivas para el ser humano, cultivos, mascotas o jardines.

Fauna salvaje: ¿conoces el fenómeno de las cigarras periódicas? (Ejemplares)

Famartin, CC BY-SA 4.0, via Wikimedia Commons

En 2021, la Brood X comenzó en abril y dio sus últimos coletazos a finales de junio. Han provocado molestias sobre todo por el ruido, pero también algunos incidentes curiosos. El más sonado, el ocurrido en Washington D.C. justo cuando Joe Biden iba a iniciar su primera gira por Europa.

Las cigarras en esta zona son tantas que alguna se llegó a posar en el cuello del presidente estadounidense. Pero no se quedó ahí la cosa: el vuelo de los periodistas que iban a cubrir el viaje tuvo que retrasarse 7 horas porque los artrópodos inutilizaron su avión y tuvo que cambiarse por otro.

La fauna salvaje, los ciclos vitales y el cambio climático

Las cigarras periódicas son un ejemplo de la diversidad de ciclos vitales en la fauna salvaje y cómo se relacionan con mecanismos de supervivencia. Las Magicicada septendecim no son la única especie de este tipo y hay otras cigarras con ciclos de 13 años en lugar de 17.

Fauna salvaje: ¿conoces el fenómeno de las cigarras periódicas? (Hojas)

Los expertos en entomología estudian muy de cerca estos fenómenos, ya que el cambio climático está variando comportamientos y priorizando unas especies sobre otras. En este sentido, las cigarras que emergen cada 13 años antes eran más habituales y poco a poco están siendo relevadas por las de 17.

Sin embargo, este proceso no está del todo claro y el rango de los ciclos está siendo observado por sus cambios según el hábitat. Hay zonas en que se expande y otros donde se reduce, por lo que hay que prestar mucha atención a las próximas “invasiones” de cigarras periódicas. De hecho, este año se han incorporado APPs de seguimiento ciudadano para controlar los avistamientos.

Fauna salvaje: ¿conoces el fenómeno de las cigarras periódicas? (Brood X)

Pmjacoby, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Por último, la transformación de los suelos también ha tenido grandes efectos. Donde han desparecido los árboles, también lo han hecho las cigarras, mientras que han aparecido en lugares con nuevos parques o bosques.

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